Kawhi Leonard, el eterno ‘underdog’ que va cerrando bocas

Kawhi Leonard, el eterno ‘underdog’ que va cerrando bocas

En el instituto, en la NCAA y en el Draft de la NBA. Kawhi Leonard siempre estuvo en un segundo plano y ha ido demostrando que se equivocaron con él

Hablar de Kawhi Leonard es hacerlo de uno de los mejores jugadores de la NBA actual. Sin embargo, durante su trayectoria previa al baloncesto profesional, tanto en el instituto como en la NCAA, el jugador de Los Angeles Clippers vivió siendo un underdog de manual. Alguien que pasó desapercibido para los grandes programas universitarios y a quien ignoraron hasta doce equipos NBA en el Draft de 2011, en el que fue elegido en el puedto #15 por los Indiana Pacers y traspasado a los San Antonio Spurs.

Kawhi Leonard acabó su etapa escolar de instituto como 8º mejor alero del país y el 48º mejor jugador del ranking de Rivals.com. En su año senior, formando un dúo espectacular con Tony Snell en el Martin Luther King High School californiano. Promedió 22.6 puntos, 13.1 rebotes, 3.9 asistencias y 3 tapones y lideró al equipo a un balance de 30-3. Sin embargo, ninguna universidad grande quiso contar con él. Acabó en la San Diego State y marcó diferencias en la universidad de su estado natal. Allí jugó dos temporadas y llevó a los Aztecs a dos títulos de la Mountain West Conference y dos pasaportes para el Torneo NCAA. En 2011 decidió dar el salto a la NBA y se inscribió en el Draft de la NBA… donde volvió a ser pasado por alto.

Bajo el radar NBA

Después de llevar a San Diego State a un récord de 34-3 y promediar 15.7 puntos y 10.4 rebotes, Kawhi Leonard no siquiera fue lottery pick. Su tiro exterior fue el mayor pero que encontraron los scouts, eclipsando a sus capacidades defensivas y su ética de trabajo, haciendo que el jugador cayese hasta el puesto #15. Tras su paso por la NCAA y algún que otro entrenamiento privado, se le comparaba con Metta World Peace y Gerald Wallace. Ahora sólo hay que comparar carreras… Los Cleveland Cavaliers y los Utah Jazz tuvieron dos elecciones antes de que los Indiana Pacers escogiesen a Kawhi Leonard, pero ni siquiera en esas condiciones favorables se la jugaron con él. Por delante fueron seleccionados Kyrie Irving (Cleveland), Derrick Williams (Minnesota), Enes Kanter (Utah), Tristan Thompson (Cleveland), Jonas Valanciunas (Toronto), Jan Vesely (Washington), Bismack Biyombo (Sacramento), Brandon Knight (Detroit), Kemba Walker (Charlotte), Jimmer Fredette (Milwaukee), Klay Thompson (Golden State), Alec Burks (Utah), Markieff Morris (Phoenix) y Marcus Morris (Houston), en ese orden.

El caso Raptors

Especialmente curioso es lo que sucedió con los Toronto Raptors. Kawhi Leonard fue el principal protagonista en el anillo de la NBA que ganó el conjunto canadiense en 2019, llegando vía traspaso mediada la temporada y siendo el mayor culpable del título. Sin embargo los del Norte pudieron hacerse con sus servicios en el draft ocho años atrás y decidieron no hacerlo.

Según apunta thestar.com, los Raptors tenían una lista de cuatro jugadores a por los que ir en el Draft 2011. En ella estaban Bismack Biyombo, Brandon Knight, Jonas Valanciunas y el propio Kawhi, después de haber descartado previamente habían descartado a Jan Vesely y a Kemba Walker. Para ver en primera persona y más de cerca a Leonard, Toronto le invitó a un entrenamiento privado junto con Tristan Thompson, Marcus Morris, Cory Joseph (#29 – San Antonio), Tobias Harris (#19 – Charlotte) and Demontez Stitt (no fue elegido en el draft). Pero Kawhi volvió a quedar en un segundo plano, mientras que los canadienses Thompson y Joseph acaparaban miradas y focos. Finalmente, la franquicia escogió al lituano Valanciunas.

Al menos los Raptors pueden decir que examinaron a conciencia a Kawhi y no vieron esto o lo otro, y por eso no le escogieron. La mayoría de las franquicias que pasaron por alto al jugador se han escudado en más de una ocasión en el «no le vimos en un entrenamiento privado y no contábamos con que fuese a ser así». Al mismo tiempo, los San Antonio Spurs pueden presumir de tener mejor ojo y haber tenido en sus filas al MVP de las Finales de 2014, quien les llevó al anillo. Los Angeles Clippers esperan poder hacer lo mismo esta temporada, donde son candidatos al título liderados por Leonard.